Published: Mar, Janvier 01, 2019
Science | By Nathan Jegou

Pourquoi la sonde New Horizons va survoler Ultima Thule ce 1er janvier

Pourquoi la sonde New Horizons va survoler Ultima Thule ce 1er janvier

Une sonde de l'agence spatiale américaine doit réaliser un survol historique: celui de l'objet céleste le plus éloigné jamais étudié, Ultima Thule, une relique glacée des débuts du système solaire.

Le 1er janvier à 5h33, la sonde New Horizons doit passer en trombe au-dessus de l'objet spatial, à environ 6,4 milliards de kilomètres, du berceau terrien, avec une approche à seulement 3.500 kilomètres de sa surface pour cette première " première " de l'année. Un film d'animation simulera le survol, prévu à 00h33 à Washington (06h33 à Bruxelles) ce mardi. La diffusion en direct est impossible avec une telle distance, mais la Nasa prévoit une transmission sur internet durant le survol, avec le morceau de Brian May, le guitariste de Queen et titulaire d'un doctorat en astrophysique, en bande sonore.

D'autre part, New Horizons est beaucoup trop loin pour être pilotée en direct, puisqu'il faut douze heures aux signaux pour faire un aller-retour entre la Terre et le vaisseau, à la vitesse de la lumière!

Ultima Thulé porte son nom en hommage à une île présente dans la littérature médiévale et très éloignées des côtes. Ultima Thulé sera ainsi brièvement survolé. Ces choses sont là depuis le début et on pense qu'elles n'ont pas changé.

Dans un éditorial publié dans le New York Times, Alan Stern a souligné qu'il y a 50 ans, des hommes s'étaient pour la première fois mis en orbite autour de la lune, à bord d'Apollo 8. Les scientifiques ne savent pas si ce corps céleste, découvert en 2014 par le télescope spatial Hubble, est rond, allongé, ni même s'il s'agit d'un unique objet ou d'un agrégat de matière.

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La taille de l'objet céleste serait 100 fois plus petit que la planète naine Pluton et son diamètre proche de 2.400 km.

Au départ, New Horizons avait été programmé pour visiter Pluton en 2015. Sa chanson "New Horizons" est son premier single solo depuis 1998.

→ Vous pourrez suivre l'événement sur le site de la Nasa. À cette allure, si elle heurtait un débris aussi petit qu'un grain de riz, elle pourrait être détruite instantanément. "Cela signifie 'au delà de Thule' - au delà des limites connues de notre monde, pour symboliser l'exploration au delà de la ceinture de Kuiper", a expliqué la Nasa.

Ultima Thule se trouve dans la ceinture de Kuiper que les astronomes appellent parfois le "grenier" du système solaire, situé à 4,8 milliards de kilomètres du Soleil. Son étude représenterait une grande avancée scientifique car "c'est vraiment un vestige de la formation du système solaire", explique à l'AFP Hal Weaver, du laboratoire de physique appliquée de l'université John Hopkins.

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